Gatekeeper

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“…a deeply sinister comedy.”

Art scene comedy and migration drama: Lawrence Tooley’s eccentric allegory “Gatekeeper” is showing at Metro Cinema in Vienna

by Stefan Grissemann for Profil.at › Kultur

A woman tries to drag a lifeless man through her apartment for minutes on end. This is how “Gatekeeper” starts, direct and subtly disturbing. The young Romanian is down and out, in every sense of the term – severely traumatised from the shocking experiences he was forced to endure at the hands of human traffickers. A wealthy gallery owner (Loretta Pflaum) takes him in, but the relationship isn’t easy.

Elements of Thriller and Noir

Lawrence Tooley, born in Texas and Viennese by choice, who made waves with the unconventional Berlin thriller “Headshots” in 2010, hails from the indie and low budget world. In Metro Cinema, where it can be seen up to and including the 16th, Tooley’s “Gatekeeper”, this small, but unfairly overlooked Austrian film – that the director wrote and produced together with Loretta Pflaum – gets a two and a half year delayed chance. It’s built of thriller and noir elements, has traces of envy-driven drama and even some unexpected screwball moments. The psychically precarious life of the protagonist is described in stylised sequences, elegantly filmed by Tom Jide Akinleminu, to modernist music ( Salvatore Sciarrino, Manfred Stahnke, John Zorn). The scenes featuring the highly neurotic horror-sister (Antje Hochholdinger) belong to some of the strongest of the film; “Gatekeeper” emerges from below the surface of a socially critical art project referencing Kafka as a deeply sinister comedy.

“Gatekeeper”: Neues vom Psycho-Prekariat
von Stefan Grissemann

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“Gatekeeper”: Neues vom Psycho-Prekariat
Von Stefan Grissemann ( 11. 10. 2019 )

Kunstszenenkomödie und Migrationsdrama: Lawrence Tooleys exzentrische Allegorie „Gatekeeper“ ist im Wiener Metro-Kino zu sehen.

Minutenlang versucht eine überforderte Frau, einen leblosen männlichen Körper durch ihre Wohnung zu ziehen. So beginnt „Gatekeeper“, unvermittelt und leise verstörend. Der junge Rumäne ist am Boden, in jeder Hinsicht – ein schwer Traumatisierter, der von den Schockerfahrungen, die er als Arbeitssklave und Opfer von Menschenhändlern machen musste, heimgesucht wird. Eine reiche Galeristin (Loretta Pflaum) beherbergt und verführt ihn, aber die Beziehung bleibt problematisch.

Thriller- und Noir-Versatzstücke

Der in Texas geborene Wahlwiener Lawrence Tooley, der 2010 mit dem ungewöhnlichen Berlin-Thriller „Headshots“ auf sich aufmerksam gemacht hat, arbeitet im Indie- und Low-Budget-Bereich. Im Wiener Metro-Kino, wo er nun bis inklusive 16.10. zu sehen ist, gibt man Tooleys „Gatekeeper“, diesem kleinen, aber zu Unrecht übersehenen österreichischen Film – den der Regisseur gemeinsam mit Loretta Pflaum geschrieben und produziert hat – nun mit zweieinhalb Jahren Verspätung eine Chance. Er ist aus Thriller- und Noir-Versatzstücken gebaut, hat Anflüge eines Eifersuchtsdramas, sogar ein paar verquere Screwball-Momente zu bieten. In stilisierten Sequenzen, elegant fotografiert von Tom Jide Akinleminu, wird zu modernistischer Musik (Salvatore Sciarrino, Manfred Stahnke, John Zorn) das psychisch prekäre Leben der Heldin detailliert. Zu den stärksten Momenten gehören die Auftritte ihrer hochneurotischen Horrorschwester (Antje Hochholdinger); unter der Oberfläche eines sich auf Kafka berufenden Sozialkritik- und Kunstprojekts zeichnet sich in „Gatekeeper“ eine gar nicht so heimliche Comedy ab.

 

Die aufgeräumt-vernügliche Art, in der Tooley Gefühlszustände verräumlicht, erinnert eher an asiatisches Kino

Schöner fremder Mann: Lawrence Tooleys

“Gatekeeper”

Lawrence Tooleys Film “Gatekeeper” erzählt von einer mysteriösen Begegnung in einem Loft. Derzeit im Metro Kino

Dominik Kamalzadeh 11. Oktober 2019, 17:45

Verrätselt ist in Lawrence Tooleys Gatekeeper bereits das erste Bild. Eine Frau zerrt einen bewusstlosen Mann über den Fußboden ihres schicken Wiener Innenstadt-Lofts. Sie heißt Elly (Loretta Pflaum), arbeitet als Galeristin und durchstreift nächtens mit Pagenschnitt-Perücke im Auto die Stadt. Er ist ein junger Rumäne ohne Papiere, den sie angefahren hat. Warum sie ihn mitnimmt, erfahren wir nicht – ganz selbstlos handelt sie jedenfalls nicht. Mysteriös bleibt auch der Hintergrund des Mannes, der abwechselnd von zwei Darstellern (Anghel Damian, George Pistereanu) verkörpert wird.

Schon diese Irritationen machen deutlich, dass Tooley – der gemeinsam mit seiner Lebensgefährtin Pflaum auch das Drehbuch verantwortete – eher kein Sozialdrama anpeilt. Statt Zuschreibungen nach außen zu kehren (der Flüchtende und die Wohlsituierte), belässt der Film beide Figuren erfrischend opak. Der Fremde schläft viel untertags, Haushaltsdienste werden ihm von Elly untersagt (“I don’t like domestic!”). Die Kunstexpertin zieht den ästhetischen Blick auf ihren Untermieter vor und genießt seine Gegenwart in etwa so wie die Präsenz eines Haustiers.

Verräumlichte Gefühle

In der Nacht zeichnet sie jedoch seine im Schlaf gemurmelten Monologe auf. Ist er vielleicht doch das traumatisierte Opfer von Human Trafficking, wie Ellys Ex-Freund vermutet? Der Film geht solchen Spekulationen zum Glück nur beiläufig nach. Es sind ausschließlich Personen aus der Außenwelt, welche die beiden festzulegen versuchen. In Ellys Loft profitieren dagegen beide Seiten voneinander: Als der Mann ihren Blick zu erwidern beginnt, mischt sich auch Erotik ins Spiel.

Die aufgeräumt-vernügliche Art, in der Tooley Gefühlszustände verräumlicht, erinnert eher an asiatisches Kino. Körperlagen und Kameraperspektiven erzählen mindestens ebenso viel wie Dialoge. Gatekeeper, der nun nur kurze Zeit im Metro-Kino läuft, demonstriert damit sehr schön, dass man jemand anderen nur sehen kann, wenn man Irritationen zulässt. (Dominik Kamalzadeh, 11.10.2019)

Eigensinnig sind sie in jedem Fall, die Filme des Wahlwieners Lawrence Tooley – hier im Verbund mit Loretta Pflaum, die auch die Hauptrolle spielt. Man könnte sogar sagen: verstörend – und zwar im positiven Sinn. Ein nahezu kafkaeskes Kammerspiel entwickelt sich in der hypermodernen Wohnung der Galeriebesitzerin Elly – bei Tag erfolgreiche Businesslady, in der Nacht ruhelose Streunerin. Auf einem ihrer Streifzüge fährt sie versehentlich einen jungen Rumänen an, der eben einer Menschenhändlerbande entkommen ist, und nimmt ihn bei sich auf. Man kommt sich näher, und entfremdet sich doch immer wieder … Mehr soll auch gar nicht verraten werden von diesem herrlich verwirrenden, bis ins kleinste Detail durchkomponierten und dabei stets aufs Neue überraschenden Kleinod. (Florian Widegger)

 

“Tooleys Filme sind zynisch und kompromisslos, niemals willkrlich. Gatekeeper ist bitter. Und dabei auch sehr, sehr komisch” – Diagonale

 

Cineropa

Marina Richter

Gatekeeper, the second feature by Texan-born, Vienna-based filmmaker Lawrence Tooley, currently screening at the Diagonale in Austria, is a different take on human trafficking within European borders. On one hand, Gatekeeper is about a lesser-known form of human rights abuse – the profits made from cheap labour “imported” from poor EU member states to more prosperous countries. Without a shred of political commentary or wishing to become yet another feature on immigration issues, the film is more about the imbalance of power conditioned by individuals’ backgrounds and social status. Based on a script penned by Tooley and his co-author and lead actress, Loretta Pflaum, the story only slightly leans on information provided by the OECD, with the actual narrative centring around a love story doomed to failure, delving deep enough into the mechanisms of human nature without breaking the magic by being too self-explanatory.

Elly (Pflaum) is a successful Viennese gallery owner who leads a double life. By day, she is a focused business owner who keeps everything under control, but by night, she drives around on her mysterious quests, wearing a disguise. During one such nocturnal excursion, she accidentally hits a young man on a bike, whose fear of the authorities forces Elly to make a choice. She invites him to stay with her in her huge, modernistic apartment and recover. Although he now appears to be safe, the man, whose name (Alec) and nationality (Romanian) are virtually the only information he gives Elly about himself, still seems to be paralysed by anguish. The modern inner architecture of his new temporary abode, with its massive windows overlooking the most opulent buildings in town, becomes a central part of the anatomy of the psyche, as it reveals both protagonists’ deepest desires, angsts and personal codes of conduct. As the love between the two burgeons, the posh milieu is quick to react. The conflicts between Alec and Elly’s ex-husband Mark (Jeremy Xido) and sister (Antje Hochholdinger) are pre-programmed.

The decision to use two actors to play Alec (Anghel Damian and George Pistereanu) might be confusing at first, but as the film progresses, it starts making sense. The title Gatekeeper is a clear reference to the parable Before the Law contained in Franz Kafka’s The Trial, which is retold in the final chapter of the film by an Afghan refugee, featured in Mark’s video art.

The film’s soundtrack is exquisite, made up of rare or unknown tracks ranging from the progressive rock of Egg and their version of Bach’s Fugue in D Minor to the “schnitzelbeat” of Gerhard Wilfried’s Chica Chica Bum from 1958. Romanian avant-garde composer Iancu Dumitrescu’s Hyperspectres for Cellos wraps around Alec’s nightmare sequence like a scarf around a victim’s neck, while excerpts from Salvatore Sciarrino’s Capricci 1,2 & 5 and the microtonal sounds of Manfred Stahnke’s Capra follow him on the long, slow road to mental recovery.

The scripting, directing, editing and even a part of the production of Gatekeeper, which was shot entirely in Vienna, were handled by Tooley. It was produced by AskimAskim Film Berlin, which also has the international rights, and Vienna-based Martin Maier Media.

Artechok

Christine Deríaz

Gatekeeper ist sicher kein einfacher Film, und ebenso sicher dürfte er es im Kino schwer haben, trotzdem, ein toller, ein verwirrender Film. Harter Sichtbeton, enge Winkel, schräge Einblicke, alles sehr geradlinig, klaustrophobisch, ein Beton-Glas- Spinnennetz, in dem die Figuren gefangen scheinen. Eine Frau, die mal blond, mal brünett ist, ein junger Rumäne, den sie erst anfährt, dann mit nach Hause nimmt, dann in ihr Bett nimmt. Ein junger Mann? Oder doch zwei? Die Erzählstränge laufen übereinander, durcheinander, vermischen sich, ergeben ein Neues, öffnen sich, die Figuren bleiben gefangen, egal wieviel sich klärt im Verlauf des Films. Mysteriös, stilistisch und inhaltlich spannend, und dazwischen ein Pakistani, der in einer Videoinstallation Kafakas Türhüterparabel erzählt. Empfehlenswert.

Gatekeeper is certainly not an easy film. Just as certain is the fact that it will not have an easy time in cinemas, nonetheless it is a great, confusing film. Hard fairfaced concrete, narrow angles, slanted perspectives, everything very linear, claustrophobic, a concrete-glass spider web holding the figures seemingly captive. A woman who is sometimes blonde, sometimes brunette, a young Romanian whom she hits with hr car, then takes home, then into her bed. A young man? Or two? The narrative lines run over each other, through each other, mixing themselves up, make a new one, open themselves, the figures stay imprisoned no matter how much gets cleared up in the course of the film. Mysterious, stylistically and thematically exciting, and in between a Pakistani, who tells Kafka’s parable of the Gate Keeper in a video installation. Recommended.

 

Der Standard

Dominik Kamalzadeh, Michael Pekler, 19.3.2018

Verwirrspiel und Machtstudie

Ein Hang zum Absurden hingegen ist Loretta Pflaum und Lawrence Tooley (Headshots) nicht abzusprechen: Gatekeeper, so der mysteriöse Titel, dessen Kafka-Bezug sich erst am Ende auflöst, ist ein formales Verwirrspiel, in dem Pflaum als Galerienbesitzerin sich nach einem Unfall einen rumänischen Gast in ihrer Luxuswohnung hält. Gatekeeper wirkt wie eine Gesellschaftsstudie über ökonomische und sexuelle Macht, bei der sich die Figuren wie Probanden lustvoll und unausweichlich ineinander verstricken.

Confusion and Study of Power

One cannot deny Loretta Pflaum and Lawrence Tooley’s (Headshots) penchant for the absurd : Gatekeeper, its mysterious title’s Kafka reference revealed only at the end, is a formal game of confusion where Pflaum as gallery owner keeps a Romanian guest in her luxury apartment after having an accident with him. Gatekeeper works like a study of economic and sexual power in which the figures, like subjects in an experiment, enmesh with each other with relish.

Gatekeeper

 

Logline:

Things are never the same after Elly Brandl, a wealthy gallery owner in Vienna, decides to help out a young victim of human trafficking get back on his feet.

Brief Synopsis

During one of her nocturnal adventures out on the town Elly Brandl, a wealthy Viennese gallery owner, hits Alec Ionescu, a 24-year-old Romanian victim of human trafficking. Alec refuses to call for help and insists on just walking away from the scene. Afraid of the authorities, but unable to go on, Alec has little choice but to accept Elly’s offer to take him home to recuperate. In the days that follow we witness Alec trying to put his shattered mind back together while Elly observes him like an exotic species at the zoo. But soon the tables are turned.

Sometimes Alec is functional and articulate, sometimes he is nearly catatonic. He prefers to sleep under the dining room table where he feels safe. He drinks against insomnia and suffers from mild hallucinations and recurring states of anxiety. Although he feels relatively safe in Elly’s modernistic apartment, he is a prisoner of his past. Elly’s ex-husband Mark, a New York based video artist, tries to convince Elly that her new friend needs professional help, not just a bed and a roof. However Mark is more motivated by the prospect of getting Elly back into his life than any real empathy with Alec.

Alec becomes Elly’s new muse. She delights in spying on him, taking his measurements, dressing him and conversing with him. Elly’s envious sister Helene sees the attractive Alec as another one of Elly’s sexual conquests. Helene is not afraid to express her contempt for what she sees as a useless drifter, a member of a class of people who can be exploited and then disposed of. When Mark realizes that Elly and Alec have become more than friends he jettisons his humanitarian pretenses and resorts to brazen appeals to love, status, and finally brute force.

We experience Alec and Elly’s relationship as shifting tableaus of perspective. Elly’s apartment, an impressive collection of abstract angles and improbable spaces, is both a house of mirrors reflecting various dualities and an opaque barrier. What cannot be said – a shared desire to experience love in a new way, to be free of any societal qualifications – may only be depicted in passing moments.

Gatekeeper is a subtle examination of the hidden fault lines created by migration, identity politics and the consequences of transgression.

 

Director’s Statement

After experiencing an unexpected brush with the often invisible world of human trafficking I began to investigate stories of undocumented workers and their exploitation by various criminals. Soon I discovered that at least half of the trafficked people in Europe had their proper documentation and were, at least on paper, lawfully employed, but living as slaves. I also just as quickly discovered that there were a number of remarkable films on human trafficking. So I knew I wasn’t going to do that kind of film and began to ask what it was that really fascinated me. In a nutshell, it was the need to possess a malleable and highly subjective perception of the other. We hear of immigration crises but do not receive adequate explanations for them. There’s a good reason for this: we are not supposed to ask those questions, but to accept that there are “other” people who somehow do not count. To control the image of another is a form of power, and my film examines this on a personal scale.

Production:

AskimAskim Film Berlin (Germany)
Kottbusser Damm 6, D-10967
www.askimaskimfilm.com
info@askimaskimfilm.com

Martin Maier Media (Austrian)
Martin Maier Media e.U.
Geusaugasse 31/4
1030 Wien
Österreich

www.martinmaiermedia.com
office@martinmairmedia.com
Tech Specs

93 minutes, color, 25 fps DCP, PAL, Dolby 5.1, 1:1.85
in English, German, Romanian, Pashto w/ English subtitles

Primary Cast/Crew

Director: Lawrence Tooley
Writers: Lawrence Tooley, Loretta Pflaum
Edited by: Lawrence Tooley
Production Design: Lawrence Tooley
Constumes: Loretta Pflaum
Producers: Loretta Pflaum, Lawrence Tooley, Martin Maier
Cinematography: Jide Tom Akinleminu
Sound Recordist: Manja Ebert
Sound Design: Daniel Iribarren
Make up: Elham Pouladvam
Key Cast: Loretta Pflaum, Antje Hochholdinger,
Anghel Damien, George Pistereanu, Jeremy Xido, Mahmmadaullah Zadran